Guerras

El comienzo de la Primera Guerra Mundial: el estallido de la Gran Guerra

El comienzo de la Primera Guerra Mundial: el estallido de la Gran Guerra

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Cuando Sir Edward Gray, el secretario de Asuntos Exteriores de Gran Bretaña, recibió la noticia de que Alemania había declarado la guerra a Francia, estaba viendo cómo se encendían las farolas debajo de la ventana de su oficina. Le comentó a un amigo: “Las lámparas se están apagando en toda Europa; no las veremos encendidas de nuevo en nuestra vida ”. En los Estados Unidos, las lámparas continuarían encendidas y brillarían en Europa, pero solo después de que el Nuevo Mundo viniera a reparar el equilibrio en el Viejo.

Para llegar a Francia, Alemania superó a Bélgica. Pero Bélgica estaba más que invadida, estaba aterrorizada. Si bien los propagandistas exageraron las atrocidades alemanas en Bélgica, la realidad fue lo suficientemente sorprendente. Los alemanes arrasaron las aldeas belgas y ejecutaron a aldeanos, hombres, mujeres y niños, que finalmente llegaron a miles.en masa. Los sacerdotes, como figuras de autoridad y posibles símbolos de resistencia, eran objetivos particulares. Si eso indignó a algunos, incluso más se indignaron por la quema y el saqueo de la famosa ciudad universitaria de Lovaina. En el transcurso de cinco días, comenzando el 25 de agosto de 1914, los alemanes saquearon la ciudad. Su famosa biblioteca, con su colección de manuscritos medievales, fue puesta a la antorcha; sus habitantes fueron expulsados ​​como refugiados.

NECESIDAD NO SABE LEY "

Los alemanes, sin embargo, creían que estaban librando una guerra por la civilización, por los alemanes. Kultur contra la decadencia latina y la barbarie eslava. El personal general alemán altamente educado adoptó fácilmente ideas darwinistas sociales y las aplicó a la conducción de la guerra, por ejemplo, en el libro del general Friedrich von Bernhardi. Alemania y la próxima guerra (publicado en 1911). Llamó a la guerra "una necesidad biológica" en la lucha por la existencia, y agregó que la guerra "no es simplemente un elemento necesario en la vida de las naciones, sino un factor indispensable de la cultura, en el que una verdadera nación civilizada encuentra la máxima expresión de fuerza y vitalidad."

El primer problema fueron los belgas. Se negaron a capitular, mitigaron el asalto inicial alemán, infligieron grandes bajas y se retiraron solo cuando la determinación del ejército alemán de mantenerse a tiempo a cualquier precio fue respaldada por armas pesadas. A pesar de la valiente resistencia belga, el gigante alemán bombardeó su camino a través del país: los alemanes tomaron Bruselas el 20 de agosto y se dirigieron a Francia.

Los franceses, mientras tanto, con abrigos azules elegantes, pantalones rojos, oficiales con guantes blancos, todo lo cual dio coraje a sus corazones, si no la ocultación del enemigo, irrumpió en Lorena y en el bosque de las Ardenas para ser recibidos por los alemanes en campo gris tripulación ametralladoras atrincheradas y artillería. Los resultados fueron lo que cabría esperar: un gran sacrificio pour la patrie. En el mes de agosto, el 10 por ciento del cuerpo de oficiales franceses cayó como víctimas.

A medida que los alemanes hicieron su gran barrido a través de Bélgica y en Francia, golpearon la Fuerza Expedicionaria Británica (BEF) en el extremo izquierdo de la línea francesa en la ciudad belga de Mons. Al comienzo de la guerra, Kaiser Wilhelm había ordenado la destrucción del BEF, desestimándolo como un "ejército despreciablemente pequeño". Era pequeño, al menos en el contexto de la Gran Guerra. Alrededor de ochenta mil hombres del BEF estaban en la Batalla de Mons el 23 de agosto. No fue despreciable, ya que los regulares británicos detuvieron el avance alemán antes de que se les ordenara retirarse contra un enemigo que tenía el doble de hombres y armas. La Batalla de Mons fue el tipo de cosas que los británicos especializan en retiros heroicos, que si no ganan guerras al menos ejemplifican el espíritu bulldog. La Batalla de Mons inspiró una leyenda sobre los Ángeles de Mons, donde se decía que San Jorge y los arqueros de Agincourt descendieron de los cielos para ayudar a los británicos.

En el este, Austria tuvo que desviar a las tropas de su ofensiva serbia para defenderse de los rusos, y un preocupado Moltke reforzó Prusia Oriental. Antes de que llegaran esos refuerzos, el Octavo ejército alemán, bajo los generales Paul von Hindenburg (llamado a retirarse para enfrentar la crisis) y Erich von Ludendorff, había golpeado las ruedas de la apisonadora rusa, destruyendo su segundo ejército en la batalla de Tannenberg (26). -30 de agosto). Las pérdidas rusas (170,000 bajas, más de 90,000 de ellas rindiéndose) fueron mayores en tamaño que todo el Octavo Ejército alemán, que sufrió 12,000 bajas. Hindenburg, firme y decidido, la encarnación de las virtudes duras y obedientes de la aristocracia prusiana, se convirtió en un héroe, al igual que Ludendorff, emocionalmente tempestuoso y no tan bien nacido. Ludendorff, brillante y agresivo, ya se había hecho famoso y había sido galardonado con el Max Azul por su conducta en Bélgica, donde había tomado una espada y golpeado las puertas de la ciudadela en Lieja, y aceptó la rendición de cientos de soldados belgas.

Aunque impedidos en Occidente y superados en número en Oriente, los alemanes estaban aplastando a sus enemigos, demostrando ser los mejores soldados de Europa. Los austriacos, sin embargo, estaban recibiendo golpes fuertes. El mariscal de campo austríaco Conrad von Hötzendorff era tan agresivo como Ludendorff pero con un ejército incapaz de llevar a cabo sus ambiciosos planes. A finales de 1914, el Imperio de los Habsburgo había sufrido un número asombroso de bajas, más de seiscientos mil hombres, y necesitaba constantemente el apoyo alemán. Muchos oficiales alemanes sintieron que estar aliado al Imperio de los Habsburgo era, en la famosa frase, como estar "encadenado a un cadáver".

Mientras los austriacos luchaban, los alemanes habían volado a través de Bélgica y ahora parecían casi imparables: el gobierno francés se sintió obligado a evacuar París el 2 de septiembre. Sin embargo, un francés muy importante conservó su habilidad. El comandante francés general Joseph Joffre, con morsa, bigotudo, imponente, imperturbable, reunió a su ejército para lo que se convirtió en "el milagro del Marne". Las tropas francesas, todavía en sus orgullosos abrigos azules y pantalones colorete, llegó al frente en una armada de taxis franceses presionados en el servicio de emergencia. Los franceses atacaron a los agotados ejércitos alemán primero y segundo, rodeándolos por tres lados y deteniéndolos estremeciéndose; Moltke tuvo un ataque de nervios, temiendo haber tropezado con un desastre (aunque los alemanes pudieron salir); y el Plan Schlieffen se hizo pedazos. Dos millones de hombres lucharon en la Primera Batalla del Marne (5 al 12 de septiembre de 1914), y la consecuencia de esta batalla épica no fue solo un paro anglo-francés del corte y empuje alemán, sino una guerra de trincheras estancada. No parecía haber escapatoria.

ESTANCAMIENTO

Cuando se le pidió al veterano confederado John Singleton Mosby que comentara sobre la guerra de trincheras en Europa, dijo que Robert E. Lee o Stonewall Jackson habrían encontrado una solución. “Tal como están las fuerzas simplemente están matando. El objetivo de la guerra no es matar. Es deshabilitar el poder militar ”. Pero con el debido respeto a Mosby, Jackson y Lee, no había manera fácil de evitarlo.

Si seguía la guerra a través de los periódicos estadounidenses, estaba obteniendo un curso de actualización rápida en la geografía de Europa y Asia a medida que los generales luchaban por encontrar una manera de romper el punto muerto en el Frente Occidental. En 1914, hubo una "carrera hacia el mar", con ambas partes tratando de flanquearse en el noroeste de Francia y el suroeste de Bélgica. Cuando las trincheras enfrentadas de los beligerantes se extendían desde el Canal de la Mancha a Suiza, hubo intentos de convertir flancos estratégicos más distantes, como en la Campaña de Gallipoli contra los turcos en 1915. No hubo escasez de batallas masivas, sino clavando alfileres en un mapa se podía ver que los grandes gastos de los hombres a menudo movían a los ejércitos apenas, o los movían de maneras que parecían marginales a cualquier victoria final.

French peleó la Primera Batalla de Ypres (19 de octubre al 22 de noviembre de 1914), donde cada lado intentó ganar la ofensiva en el suroeste de Bélgica. Las bajas combinadas resultantes fueron casi trescientos mil hombres. Mientras que las Potencias Entente bloquearon los intentos alemanes de renovar el impulso hacia la derecha del Plan Schlieffen, la batalla también marcó el final de los regulares británicos, los "Viejos Contemptibles". Ellos habían luchado brillantemente en todo momento, comenzando en la Batalla de Mons, pero estaban desgastados a la rápida por las bajas.

La última batalla de Francia con el BEF fue la Batalla de Loos (25 de septiembre al 14 de octubre de 1915) en el noroeste de Francia. Superando en número a los alemanes frente a él, pensó que podría abrirse camino. El resultado fueron cincuenta mil bajas británicas (incluido el hijo de Rudyard Kipling, John, desaparecido, presuntamente muerto) y la mitad que muchos alemanes. Los británicos intentaron usar gas de cloro, ya empleado por los alemanes, para superar la estasis de las trincheras. En cambio, voló sobre los británicos, que tuvieron que cargar a través de su propia niebla venenosa. La falta de apoyo de artillería y el reemplazo de unidades de infantería agotadas significaba que, si bien los británicos capturaron a Loos, no pudieron ir más lejos y se vieron obligados a retirarse.

Para alivio del lector de periódicos estadounidense, el reemplazo de French fue el Mariscal de campo Sir Douglas Haig, mucho menos confuso. Haig tenía la ventaja adicional de confirmar los estereotipos estadounidenses de que los oficiales al mando británicos eran todos aristócratas británicos fanáticos, bien educados y bien educados (como muchos de ellos lo eran). Haig mantuvo el mando de las fuerzas británicas hasta el final de la guerra, por lo que fue él quien finalmente saludaría al general John J. Pershing, comandante de las Fuerzas Expedicionarias estadounidenses, a fines de julio de 1917, aproximadamente un mes después de que Pershing llegara a Francia.

Del lado francés, los lectores de periódicos estadounidenses habrían estado familiarizados con el general Joffre, quien en realidad llegó a Estados Unidos en abril de 1917 en una misión de buena voluntad después de la declaración de guerra del Congreso, porque los estadounidenses aún lo recordaban como el héroe que había salvado a Francia en la Batalla de el marne. Joffre, como Sir John French, había creído que los alemanes podrían ser derrotados en el frente occidental si los aliados occidentales aplicaban suficiente artillería y hombres en el punto crucial. Sin embargo, encontrar ese punto crucial estaba resultando inmensamente costoso; No fue fácil de descubrir.

Otro general francés familiar era el compañero héroe de Marne de Joffre, Ferdinand Foch. Reconocido escritor y conferencista sobre estrategia militar y supuestamente la mejor mentalidad militar de su generación, tenía sesenta y dos años en agosto de 1914, y hasta ese momento nunca había visto combate. Tampoco había servido en el extranjero, en el campo de entrenamiento del imperio de Francia. Pero esas desventajas parecían insignificantes en comparación con su comprensión detallada del ejército alemán, que siempre había considerado como el enemigo principal. El problema clave para Foch era cómo superar la superioridad militar alemana en número, equipamiento y entrenamiento. Encontró parte de la respuesta en una afirmación patriótica del espíritu francés. El propio espíritu de Foch fue una de las leyendas de la Batalla del Marne. Al mando del Noveno Ejército, su cuartel general expuesto al enemigo, proclamó: “Mi centro está cediendo, mi derecho está en retirada. Situación excelente. Yo ataco."

Foch y Haig fueron comandantes en la Batalla del Somme, que duró de julio a noviembre de 1916. Para el lector del periódico, sin duda fue un evento horrible e impresionante, con más de un millón de bajas combinadas entre los alemanes y los aliados occidentales. . Para los soldados en las trincheras, fue una prueba de fuego y resistencia que la mayoría de ellos se encontraron con una fortaleza increíble pero práctica, incluso con "Muerte sonriéndote desde todos lados y proyectiles infernales de 5.9 pulgadas chillando en el aire y traficando metralla muerte en todas partes ", como escribió un capitán australiano a sus padres. "No sé cuánto tiempo aguanté sin romperme". Estaba "muy agradecido de que me hirieran, ya que me sacó de la línea de fuego para descansar". El descanso, aparte del tipo permanente, fue difícil de conseguir. por.

La Batalla del Somme fue una ofensiva anglo-francesa para romper la línea alemana en el noroeste de Francia a través de un poderoso asalto; la esperanza era forzar una brecha que permitiera a la caballería (y los tanques, que hicieron su primera aparición aquí) penetrar, comenzando una guerra de movimientos que terminaría con el estancamiento de las trincheras. Los británicos perdieron casi sesenta mil bajas en el primer día de la Batalla del Somme tratando de que esto suceda, con un bombardeo de artillería de apertura tan devastador que se escuchó a través del Canal de la Mancha. Pero en cuatro meses y medio de batalla, nunca hubo una brecha importante para explotar. El Somme fue principalmente una batalla británica, y Haig siguió pensando que una ofensiva tenazmente perseguida eventualmente debe "derrocar" al enemigo. Su firme determinación no fue igualada por sus cuidadores políticos en Londres, quienes se preguntaron cómo tales pérdidas podrían justificarse, incluso como parte de una guerra de desgaste, para obtener ganancias territoriales mínimas. Las líneas alemanas habían retrocedido seis o siete millas como máximo.

La Batalla del Somme fue precedida y sobrevivida por otra batalla igualmente enorme en costo, la Batalla de Verdun, peleada entre los alemanes y los franceses de febrero a diciembre de 1916. Erich von Falkenhayn, sucesor de Helmuth von Moltke como jefe del estado mayor alemán. (desde noviembre de 1914), reconoció que los ataques contra líneas fortificadas eran generalmente inútiles, pero concluyó que se podía dar un golpe decisivo contra Verdun, una ciudad francesa del noreste fuertemente fortificada, que se proyectaba en un bolsillo de la línea de frente alemana. Los franceses, por orgullo y porque protegían un camino a París, no pudieron abandonarlo, y por eso Falkenhayn creía que podía convertir a Verdun, rodeado por los alemanes en tres lados, en un campo de exterminio para el ejército francés, un gran Batalla de desgaste peleada por artillería. Los alemanes abrieron con una andanada que duró nueve horas.

El general Philippe Pétain recibió el mando de la ciudadela de Verdún. No lo abandonaría. Pétain, que creía en la potencia de fuego superior como la forma de ganar batallas, trabajó duro para mantener a Verdun bien abastecido, trató de unir los proyectiles de artillería alemanes con los suyos y rotó a sus hombres para disminuir los efectos devastadores del bombardeo perpetuo. Los alemanes, comandados en el campo por el Príncipe Heredero Wilhelm, infligieron un gran número de bajas, pero terminaron la batalla sufriendo casi tanto como los franceses; y porque Verdun fue retenido, fueron los franceses quienes reclamaron la victoria. Los franceses y los estadounidenses que leyeron sobre la batalla recordarían la orden dada en junio de 1916 por el subordinado de Pétain, el general Robert Nivelle, al mando del Segundo Ejército francés en Verdun: "No pasarán", y los alemanes, al final de la batalla, habían no. Cuando los estadounidenses llegaron a Francia, Pétain era comandante en jefe del ejército francés, e Hindenburg había reemplazado a Falkenhayn como jefe del estado mayor alemán.

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Este artículo es del libro The Yanks Are Coming! Una historia militar de los Estados Unidos en la Primera Guerra Mundial© 2014 por H.W Crocker III. Utilice estos datos para cualquier cita de referencia. Para ordenar este libro, visite su página de ventas en línea en Amazon o Barnes & Noble.

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