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CREANDO UN EJÉRCITO AMERICANO: PRELUDIO A LA BATALLA DE CANTIGNY

CREANDO UN EJÉRCITO AMERICANO: PRELUDIO A LA BATALLA DE CANTIGNY

El siguiente artículo sobre la Batalla de Cantigny es un extracto de The Yanks Are Coming de H.W Crocker III. Una historia militar de los Estados Unidos en la Primera Guerra Mundial. Ahora está disponible para pedidos de Amazon y Barnes & Noble.


yoUna cosa era que el Congreso declarara la guerra, lo que hizo el 6 de abril de 1917 contra la Alemania imperial, agregando Austria-Hungría el 7 de diciembre. Era otra muy distinta para las fuerzas armadas de Estados Unidos apostar. La anterior neutralidad estricta de Wilson, y los políticos pacifistas que creían que la preparación era provocativa, había ayudado a garantizar que los combatientes de guerra de Estados Unidos carecieran de casi todo menos coraje. La escasez incluía hombres. Aunque los estadounidenses se reunieron alrededor de la bandera y condenaron al Kaiser, relativamente pocos siguieron esto marchando hacia el sargento de reclutamiento, al menos al principio. Ni el presidente ni el Congreso tenían idea de cuántos hombres podrían ser necesarios; algunos, de hecho, pensaron que Estados Unidos solo necesita ayuda de suministro y tal vez algo de apoyo naval a los aliados occidentales en conflicto. Delegaciones militares de Gran Bretaña y Francia pronto pagaron por tal minimalismo. La máquina de guerra en Europa necesitaba hombres, y América era mucho más rica en hombres jóvenes, incluso si aún no estaban uniformados, que en material militar.

El ejército regular tenía 127,000 efectivos, respaldado por 67,000 miembros de la Guardia Nacional en el servicio federal y otras 100,000 tropas de la Guardia Nacional controladas por sus respectivos gobernadores. En términos de números, Estados Unidos estaba a la par con la fuerza militar de Portugal; En términos de suministros y entrenamiento para la guerra de trincheras, y la guerra moderna en general, el ejército estadounidense apenas estaba preparado. Era un ejército más adecuado para las guerras de los apaches que luchaban en el pasado o los insurgentes filipinos, que la nueva guerra moderna de artillería y ametralladoras que ahora libran los ejércitos veteranos masivos de Europa. Francia y Gran Bretaña no buscaban que cien mil estadounidenses se unieran al Frente Occidental: querían un millón de hombres, al menos para empezar, y los querían rápido, antes de que los ejércitos alemanes de Ludendorff e Hindenburg se estrellaran en el Frente Occidental.

Este ejército aparentemente modesto pelearía su primera batalla ofensiva en la Batalla de Cantigy; Al hacerlo, los estadounidenses anunciaron al mundo que Estados Unidos era una potencia militar a tener en cuenta.

CREANDO UN EJÉRCITO AMERICANO: PRELUDIO A LA BATALLA DE CANTIGNY

Dada la tarea de formar y liderar este ejército, se nombró al comandante de la Fuerza Expedicionaria estadounidense recién nombrado (a partir del 10 de mayo de 1917), el general John J. "Black Jack" Pershing, veterano de las guerras indias y de la guerra hispanoamericana. y más recientemente comandante de la campaña contra Pancho Villa. Pershing fue acusado de construir una división que podría embarcarse para Francia en junio. Wilson y Pershing acordaron otro tema: las tropas estadounidenses no serían alimentadas poco a poco, o "amalgamadas", en los ejércitos francés o británico, por hambrientos que fueran de refuerzos inmediatos, pero permanecerían separadas y distintas, bajo sus propios oficiales. Este fue el corolario militar de la insistencia del presidente Wilson de que Estados Unidos había entrado en la guerra no como una potencia aliada sino como una potencia "asociada". Para Wilson, todavía existía un hombre demasiado orgulloso para ser un aliado. Para Pershing, estaba involucrado un orgullo marcial diferente, más fácilmente admirable.

Aunque hubo una ola de alistamientos en los días inmediatamente posteriores a que el Congreso declarara la guerra, para poner un número suficiente de hombres en uniforme y detrás de los rifles, de los cuales inevitablemente había escasez, la administración Wilson recurrió al servicio militar obligatorio, el presidente firmó el Servicio Selectivo Se convirtió en ley el 18 de mayo de 1917. Al final de la guerra, el Ejército tenía más de 3 millones de hombres, de los cuales más de 2 millones habían sido reclutados.

Sin embargo, no todos los yanquis fueron creados iguales. Se consideró que un número sorprendente de reclutas no eran aptos para el servicio (aproximadamente un tercio). Pero aquellos que finalmente aterrizaron en Francia tuvieron un efecto eléctrico en la población. El soldado estadounidense era grande, tenía confianza y, a medida que adquiría experiencia en el "arte de cortar tubos de viento", se volvió sardónico. Lo que le faltaba en el entrenamiento lo compensaba en vivacidad, algo que los franceses, de todos los pueblos, bien podrían apreciar.

Los primeros en llegar fueron Pershing, sus oficiales de personal, y un puñado de sargentos y otros rangos, un total de 187 hombres, incluido el teniente George S. Patton y un ex piloto de carreras llamado Eddie Rickenbacker, ahora sargento y chofer del general. Pershing se reunió con el general Philippe Pétain, el nuevo comandante en jefe del ejército francés que acababa de evitar un desastre en el frente occidental. En abril de 1917, su predecesor, el general Robert Nivelle, lanzó una ofensiva masiva, desplegando unos 1.2 millones de soldados y 7,000 piezas de artillería, con las cuales prometió romper la línea alemana en cuarenta y ocho horas. Más de tres semanas después, había ganado 70 millas cuadradas a un costo de unos 187,000 hombres. No había logrado ninguna ruptura, ninguna prisa hacia la victoria; en cambio, fue el sufrido poilus quien rompió, con motín ardiendo a través de las divisiones francesas. Nivelle se sintió aliviada, y "el día en que Francia tuvo que elegir entre la ruina y la razón", como escribió Charles de Gaulle, "Pétain fue ascendido". Pétain era amigo del soldado común y había criticado abiertamente el plan de Nivelle. Creía en luchar contra el poder de fuego con poder de fuego y en proteger la vida de sus hombres. Hizo una inspección personal de las líneas del frente, visitó casi todos los batallones y aseguró al poilus que no malgastaría sus vidas en infructuosas ofensas, que limpiaría las trincheras, les daría un permiso más generoso; y ahora también podía prometerles que la ayuda, en forma de panes americanos, estaba en camino.

Las tropas estadounidenses estaban ansiosas por enfrentar el desafío, aunque algunos de los recién llegados nunca habían disparado sus armas. Pershing no sería apresurado; los hombres deben ser entrenados; y no le impresionaron los instructores británicos y franceses disponibles para él; él pensó que enseñaban derrotismo táctico. Argumentó que los soldados estadounidenses deberían ser fusileros y luchar en una guerra de movilidad, no esconderse en trincheras, esquivando rondas de artillería. Durante el otoño y el invierno, uno duro para el que no estaban preparados, reviviendo los recuerdos históricos de Valley Forge, se entrenaron para una guerra de potencia de fuego dirigida por rifles.

Los hombres de la 1ra División comenzaron a mudarse a un sector tranquilo de trincheras de primera línea en el noreste de Francia el 21 de octubre de 1917. El primer proyectil de artillería disparado por Estados Unidos se estrelló contra las líneas alemanas dos días después, aunque el sector permaneció relativamente tranquilo. Pasó una semana antes de que un soldado estadounidense fuera herido (un teniente el veintiocho, un soldado el veintinueve). Antes de la Batalla de Cantigy, la primera acción real fue en Artois el 3 de noviembre de 1917, cuando un bombardeo de artillería alemán fue seguido por una incursión en una trinchera que capturó a once estadounidenses, mató a tres e hirió a otros cinco. Cerveza pequeña para los estándares de la Gran Guerra, pero para los chicos de la masa marcó el comienzo de un compromiso serio con el enemigo. La guerra se hizo real para la gente en casa también. Los tres muertos estadounidenses fueron notados en periódicos de todo el país. Se convirtieron en héroes en sus pueblos natales. En el terrible número de la Gran Guerra, eran estadísticas.

El 21 de marzo de 1918, el general alemán Ludendorff lanzó una ofensiva con la que tenía la intención de ganar la guerra. Sabía que había calculado mal la efectividad de los submarinos alemanes para detener a los estadounidenses. Los estadounidenses habían acumulado seis divisiones en Europa, unos 325,000 hombres, con más en camino. Ludendorff reconoció que Alemania debe aprovechar inmediatamente su ventaja para derrotar a Rusia; debe caer en el frente occidental con una guadaña, dividiendo a los británicos de los franceses; debe abrir una brecha para una invasión alemana masiva y final que conduzca a la capitulación francesa. A menos que el ejército alemán pudiera hacer eso, el juego estaba terminado. Ludendorff pensó que tenía los hombres, y las nuevas tácticas, para hacerlo funcionar. No perdería el tiempo con largos bombardeos de artillería; en cambio, serían relativamente cortos, concentrados y de una ferocidad sin igual. Las líneas aliadas serían penetradas por temibles tropas de tormenta armadas con ametralladoras ligeras, lanzallamas y otras armas que causan estragos. Las ganancias obtenidas por los soldados de asalto serían seguidas por masas de infantería, sostenidas desde el aire. Un primo de Ludendorff, el general Oskar von Hutier, había empleado estas tácticas con inmenso éxito en el Frente Oriental.

Ludendorff tenía sus divisiones occidentales entrenadas para infligirlas en los franceses y los británicos.

La ofensiva de Ludendorff, cuyo nombre en código era Michael, fue dirigida a los británicos a lo largo de un frente de cincuenta millas que se extendía al sur desde Arras hasta La Fère en el río Oise, en el noreste de Francia. Bajo una nube de gas venenoso, los alemanes golpearon el Limeys, con el Decimoctavo Ejército del General Hutier, en el extremo sur, logrando con mucho las mayores ganancias, más de nueve millas el primer día, eventualmente conduciendo cuarenta millas hacia Francia, paralizando efectivamente a los británicos. Quinto Ejército del General Sir Hubert Gough. El gobierno francés, una vez más, se preparó para evacuarse de París, ya que los explosivos proyectiles de artillería de largo alcance llovieron hacia la capital.

Pero para el 9 de abril de 1918, las líneas aliadas se habían estabilizado; La crisis parecía haber pasado. Ludendorff luego lanzó una segunda gran ofensiva, esta vez en Flandes, más al norte, en una línea que se extiende ligeramente por encima de Ypres en Bélgica, para destruir al ejército británico y aislar a los franceses. El mariscal de campo británico Sir Douglas Haig emitió su famoso grito de guerra a sus tropas que, aunque estaban de espaldas a la pared, tenían que luchar contra el último hombre si era necesario, para que no fueran conducidos al mar y la guerra se perdiera.

Pershing había esperado reunir un ejército de un millón de hombres bien entrenado antes de lanzar a sus chicos de masa contra el enemigo, pero las circunstancias habían cambiado. Sus tropas mejor entrenadas tomaron posiciones en la línea. Su primera acción importante tuvo lugar al sur de las ofensivas de Ludendorff, en lo que se suponía que era relativamente tranquila Lorraine, al noreste de Francia, en el pueblo de Seicheprey. Dos compañías de la 26 División "Yankee", formada por unidades de la Guardia Nacional de Nueva Inglaterra, controlaron la ciudad. La división acababa de llegar al sector, acababa de reemplazar a la 1a División estadounidense, que se estaba moviendo hacia el norte, donde la acción era ardiente, aunque los New Englanders encontraron a Seicheprey lo suficientemente caliente. Se involucraron en pequeñas escaramuzas con los alemanes, las peleas aumentaron de tamaño a medida que los Yankees frustraron los intentos alemanes de capturar prisioneros para ser interrogados (aunque los alemanes consiguieron algunos), e infligieron vergonzosas pérdidas a las tropas del Kaiser, que con razón estaban orgullosas de su profesionalismo. , inteligencia militar y capacidad de infiltrarse en líneas aliadas casi a voluntad.

El 20 de abril, los alemanes, con la esperanza de exponer la inexperiencia estadounidense, golpearon a Seicheprey con artillería. Sturmtruppen luego estalló entre los nuevos ingleses con barriles de armas que arrojaban llamas y plomo, expulsando a los chicos de la masa, aunque solo temporalmente. La división yanqui contraatacó y retomó a Seicheprey. Pero los alemanes habían logrado la victoria de propaganda que querían, al menos para el consumo doméstico alemán: las tropas con las que los británicos contaban para salvar su tocino eran Schwein bien y verdaderamente listo para la matanza.

Los nuevos ingleses de la 26ª División pensaban de manera diferente. No fueron sacudidos por la experiencia, se alegraron por ella. Se habían encontrado con el enemigo y lo habían visto salir de una prueba de su temple y una vista previa del gran espectáculo por venir. Sí, habían sido tomados por sorpresa, pero los alemanes se habían infiltrado al amparo de la niebla, y la artillería alemana había devastado las comunicaciones de la 26a División estadounidense. Sí, el 26 había sufrido las peores bajas hasta ahora para el ejército estadounidense (más de 650 hombres, incluidos 136 tomados prisioneros), pero la división había sido superada en número de cinco a uno, se defendió y recuperó el terreno en un contraataque. Los alemanes los habían golpeado con todo lo que tenían, y ¿cuál fue el resultado? Sí, los yanquis estaban de vuelta donde empezaron, aún manteniendo el suelo en Seicheprey. Los periódicos estadounidenses trataron la acción en Seicheprey como una prueba del espíritu duro y pedernal de Nueva Inglaterra. Pershing y sus generales pensaron que su pérdida temporal era una vergüenza que debía ser eliminada, y buscaron la oportunidad de contraatacar, no con las tropas de Nueva Inglaterra, sino con la Primera División más al norte.

Al final de la ofensiva de Flandes, los ejércitos de Ludendorff habían avanzado otras veinte millas hacia adelante, pero los británicos se habían reagrupado, excavado y estaban esperando la próxima estocada alemana. También se excavó el Big Red One, la 1ª División del Ejército de los Estados Unidos. Fue la división mejor entrenada Pershing tuvo que poner un marcador estadounidense contra Ludendorff, y fue una división a la que Ludendorff apuntó para recibir atención especial de la artillería alemana. La división tomó el lugar de dos divisiones francesas en Montdidier en el norte de Francia y fue acusada de lanzar la primera ofensiva estadounidense de la guerra, destinada a distraer a Ludendorff cuando realizó su próximo gran asalto a la línea aliada.

LA BATALLA DE CANTIGNY: AMÉRICA TOMA LA OFENSIVA

Cuando ese asalto no se materializó en el calendario aliado, Pershing y Pétain encontraron un objetivo para un ataque estadounidense: Cantigny, una aldea en terreno elevado que debía ser negada a los observadores de artillería alemanes que enviaban la muerte y la destrucción a las líneas estadounidenses. La Batalla de Cantigny sería dirigida por el ex jugador de fútbol americano de seis pies y dos kilos y 220 libras, el coronel Hanson Ely, un hombre tan físicamente imponente como militarmente eficiente. Tendría el 28º Regimiento de Infantería a sus órdenes.

Aunque entrenó bien a sus hombres y se preparó para compensar la falta de superioridad numérica con sorpresa, velocidad y poder de fuego masivo (incluidos los tanques), la Batalla de Cantigny comenzó mal. En la noche del 24 al 25 de mayo de 1918, uno de sus lugartenientes de ingenieros, que llevaba mapas de las posiciones estadounidenses, se perdió en tierra de nadie y fue capturado (y desconocido por Ely, asesinado) por los alemanes. El 27 de mayo, el día antes del asalto planeado de Ely, la tercera gran ofensiva de Ludendorff, la Operación Blücher-Yorck, se estrelló hacia el Marne con un objetivo aparente de París, aunque el plan real era atraer a los ejércitos franceses a la defensa asustada de su propia capital. , y lejos de los británicos. Como un desvío de esa finta gigante, los alemanes atacaron a los estadounidenses frente a Cantigny.

Los estadounidenses repelieron los ataques contra ellos y siguieron adelante con su propio asalto. Las piezas de artillería tripuladas por los estadounidenses bajo el mando del general Charles P. Summerall se abrieron antes del amanecer, y a las 6:40 a.m. del 28 de mayo, las unidades de Ely avanzaron conducidas por tanques franceses. Los estadounidenses que arrojaron llamas quemaron a los alemanes fuera de sus posiciones defensivas, y la Batalla de Cantigny terminó rápidamente y con relativa facilidad. Los chicos de la masa se prepararon para el inevitable contraataque.

Comenzó esa tarde con un fuerte bombardeo alemán, contra el cual los estadounidenses tenían poca defensa porque tenían escasa artillería propia. La artillería francesa que iba a apoyarlos tuvo que ser llevada rápidamente para enfrentar la nueva amenaza en el Marne. Al anochecer, la combinación de proyectiles alemanes y disparos de ametralladoras había debilitado la posición de Ely. Pero los estadounidenses aguantaron sin embargo. Podrían haber sido destrozados en pedazos, pero se negaron a ceder terreno a la infantería alemana. Durante tres días, Ely y sus hombres aguantaron contra la tierra (sin mencionar los nervios) bombardeos y contraataques, antes de que se considerara seguro enviar una columna de socorro y sacar al 28º Regimiento.

En la Batalla de Cantigny, el regimiento había sufrido casi 900 bajas (la división en su conjunto sufrió más de 1.600), pero al hacerlo había demostrado a los alemanes, y a los franceses, que los estadounidenses no eran soldados inexpertos, pero agresivo en ataque y terco en defensa.

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Este artículo es del libro The Yanks Are Coming! Una historia militar de los Estados Unidos en la Primera Guerra Mundial© 2014 por H.W Crocker III. Utilice estos datos para cualquier cita de referencia. Para ordenar este libro, visite su página de ventas en línea en Amazon o Barnes & Noble.

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