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Repostaje aéreo: aumento del tiempo de vuelo de las aeronaves militares

Repostaje aéreo: aumento del tiempo de vuelo de las aeronaves militares

El siguiente artículo sobre reabastecimiento de combustible aéreo es un extracto del libro de Barrett Tillman On Wave and Wing: The 100 Year Quest to Perfect the Aircraft Carrier.


Los aviones a reacción aportaron un rendimiento incomparable a los aviones de transporte, pero a un precio. Además de la dificultad de aterrizar a bordo del barco a velocidades más altas que los aviones de hélice, los aviones consumieron grandes cantidades de combustible. Según el contralmirante James D. Ramage, uno de los primeros comandantes del ala de ataque pesado de la costa este, “el combustible del petrolero es el más caro que existe porque se paga dos veces. ¡Pero cuando lo necesitas, realmente lo necesitas!

El reabastecimiento aéreo se convirtió así en una prioridad temprana con equipos y técnicas especializadas, y la Armada comenzó a examinar el potencial a partir de 1948.

Los jets podían volar en formación cercana y, con un camión cisterna arrastrando una manguera con un receptáculo de "canasta", el receptor podía engancharse sin que interviniera la hélice giratoria de un avión de pistón. Desde mediados de la década de 1950, un número cada vez mayor de aviones de transporte estaban equipados con sondas de reabastecimiento de combustible aéreas, ya sea fijas en su lugar como con el A4D (más tarde A-4) Skyhawk o retráctiles como con el F8U (más tarde F-8) Crusader.

Los primeros buques cisterna en el aire fueron A2J Savages modificados, que ya no son necesarios para el ataque nuclear. Sin embargo, Douglas Skywarrior, más grande y más rápido, ofreció mayores opciones y fue modificado o construido en la versión KA-3B, capaz de levantar más de veinte mil libras (casi tres mil galones) de combustible para aviones JP-5 de una plataforma de transporte.

Los petroleros no solo extendieron el alcance de los aviones de combate y de ataque, sino que también pudieron salvar a los aviones sin combustible con daños de batalla o tanques casi vacíos sobre una cubierta sucia.

Una alternativa a los KA-3 dedicados y los tanques intrusos KA-6 más pequeños era el reabastecimiento aéreo de "paquete de amigos". Los A-4 Skyhawks y los A-7 Corsairs podían volar con tanques subterráneos que contenían nueve mil libras o más, permitiendo que los compañeros de escuadrón se engancharan y recibieran "enchufes" que salvan vidas. Los KA-3 abandonaron la flota en 1987 y los Intrusos en 1997, dejando Vikingos antisubmarinos Lockheed S-3 para proporcionar un tanque de aire orgánico.

La necesidad percibida de reabastecimiento de combustible aéreo era tal que los dieciséis vikingos modificados de ASW a roles de guerra electrónica de usos múltiples retuvieron la capacidad del buque tanque. Algunas tripulaciones se horrorizaron: “Mostraba una falta de pensamiento claro. Deberían haber estado lo más lejos posible del transportista, escuchando y grabando ”. Los ES-3 fueron retirados en 1999, y los últimos vikingos de la flota partieron una década más tarde.

Al carecer de un buque tanque indígena, las alas aéreas de los transportistas se volvieron muy dependientes de la Fuerza Aérea. En consecuencia, los ataques de largo alcance sobre Afganistán y otros lugares requirieron aún más cooperación entre servicios. Sin embargo, se produjo cierta equidad después de que la Fuerza Aérea conectó sus bloqueadores de radar EF-111 Raven, dejando a la Armada y la Infantería de Marina la misión de guerra electrónica con EA-6B Prowlers.