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Resumen de la Guerra de Vietnam-Un Quagmire de la Guerra Fría

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Al otro lado del mundo, otro conflicto de la Guerra Fría se estaba intensificando. La lucha por el control de Vietnam, que había sido una colonia francesa desde 1887, duró tres décadas. La primera parte de la guerra fue entre los franceses y los vietnamitas, los nacionalistas vietnamitas liderados por el comunista Ho Chi Minh, y continuó desde 1946 hasta 1954. La segunda parte fue entre los Estados Unidos y Vietnam del Sur, por un lado, y Vietnam del Norte y Por otro lado, el Frente de Liberación Nacional, que terminó con la victoria de este último en 1975. El lado comunista, fuertemente respaldado por la Unión Soviética y China continental, trató de aumentar el número de quienes vivían detrás de la Cortina de Bambú.

Tanto Estados Unidos como la Unión Soviética consideraron el conflicto no como una guerra civil entre Vietnam del Norte y del Sur, sino como un compromiso consecuente de la Guerra Fría en una región estratégica. Los líderes estadounidenses respaldaron la teoría del dominó, enunciada por primera vez por el presidente Eisenhower, de que si Vietnam del Sur cayera en manos de los comunistas, otras naciones de la región, como Laos y Camboya, también caerían.

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Cinco presidentes estadounidenses buscaron evitar un Vietnam comunista y posiblemente un sudeste asiático comunista. Truman y Eisenhower proporcionaron principalmente fondos y equipos. Cuando Kennedy se convirtió en presidente, había menos de mil asesores estadounidenses en Vietnam. En el momento de su muerte, en noviembre de 1963, había dieciséis mil soldados estadounidenses en Vietnam. La americanización de la guerra había comenzado.

Kennedy decidió no escuchar al presidente francés, Charles de Gaulle, quien en mayo de 1961 lo instó a retirarse de Vietnam, advirtiendo: "Predigo que se hundirá paso a paso en un atolladero militar y político sin fondo".

Continúa el debate sobre lo que Kennedy habría hecho en Vietnam si hubiera cumplido dos mandatos para ampliar el papel de Estados Unidos o comenzar una retirada lenta pero constante. Sabemos que durante su presidencia, Kennedy habló apasionadamente sobre la necesidad de defender las "fronteras de la libertad" en todas partes. En septiembre de 1963, dijo que "lo que sucede en Europa, América Latina o África afecta directamente la seguridad de las personas que viven en esta ciudad". Hablando en Fort Worth, Texas, en la mañana del 22 de noviembre, el día en que fue asesinado, Kennedy dijo sin rodeos que "sin Estados Unidos, Vietnam del Sur colapsaría de la noche a la mañana ... Todavía somos la piedra angular en el arco de la libertad".

El sucesor de Kennedy, Lyndon B. Johnson, era un político ambicioso y experimentado que había servido tanto en la Cámara como en el Senado como demócrata de Texas, y su personalidad era tan grande como su estado natal. Idolizó a FDR por ganar la Segunda Guerra Mundial e iniciar el Nuevo Trato y trató de emularlo como presidente. Al igual que los tres presidentes que lo habían precedido, vio acción en tiempo de guerra, sirviendo como ayudante naval en el Pacífico durante la Segunda Guerra Mundial, y como ellos era cristiano, uniéndose a la Iglesia de los Discípulos de Cristo en parte por su enfoque en buen trabajo. Basándose en su experiencia política, Johnson pensó que Ho Chi Minh era solo otro político con el que podía negociar, ofreciendo una zanahoria o empuñando un palo, tal como lo había hecho como líder de la mayoría en el Senado. Ho Chi Minh, sin embargo, no era un político de Chicago o Austin, sino un revolucionario comunista preparado para luchar contra un conflicto prolongado y aceptar enormes pérdidas hasta lograr la victoria.

Al hacer campaña en 1964, Johnson prometió: "No estamos a punto de enviar niños estadounidenses a nueve o diez mil millas de casa para hacer lo que los niños asiáticos deberían estar haciendo por sí mismos". Era una promesa que no cumplió. En agosto de ese año, después de que los botes patrulleros norvietnamitas atacaron a dos destructores estadounidenses, el presidente obtuvo la autoridad del Congreso que necesitaba para aumentar la presencia estadounidense en Vietnam, la Resolución del Golfo de Tonkin, aprobada por un margen abrumador en el Senado.

Una vez elegido, Johnson aumentó constantemente los niveles de tropas hasta principios de 1968 había más de medio millón de militares estadounidenses en Vietnam, un curso de acción al que Eisenhower se había opuesto firmemente. Johnson cuadruplicó el número de bombardeos contra Vietnam del Norte, pero prohibió cualquier invasión del Norte por parte de las fuerzas estadounidenses o sudvietnamitas, por temor a desencadenar una respuesta militar de la China comunista. Los temores de Johnson estaban fuera de lugar: China estaba atrapada en el sangriento caos de la Revolución Cultural. Durante una década, el Ejército Popular de Liberación estuvo ocupado tratando de avanzar en la Revolución Cultural mientras controlaba a los Guardias Rojos, el movimiento juvenil fanático que la Revolución Cultural había desatado.

¿Por qué estaba tan decidido LBJ a defender Vietnam del Sur? Siempre consciente de su lugar en la historia, el presidente comparó el riesgo de que Vietnam se vuelva comunista con la "pérdida" de China en 1949: "No voy a perder Vietnam", prometió. "No voy a ser el presidente que vio al sudeste asiático seguir el camino de China". En un discurso televisado a nivel nacional en 1965, dijo: "La lección central de nuestro tiempo es que el apetito de agresión nunca se satisface. Retirarse de un campo de batalla significa solo prepararse para el siguiente.

Pero, ¿y si el enemigo no muestra signos de ceder? Para 1968, después de tres años y medio de escalada cuidadosamente calibrada, el Pentágono concluyó que los norvietnamitas podían continuar enviando indefinidamente al menos doscientos mil hombres al año a Vietnam del Sur. Como escribió un analista: "La noción de que podemos" ganar "esta guerra expulsando al país del VC-NVA Viet-Cong y el Ejército de Vietnam del Norte del país o infligiéndoles una tasa inaceptable de bajas".

La ofensiva del Tet de enero de 1968 pareció confirmar tal análisis. Unos ochenta y cinco mil Viet Cong atacaron Saigón y otras ciudades importantes del sur. En la mayoría de los casos, escribe el historiador militar Norman Friedman, los atacantes lograron una completa sorpresa táctica. Hubo éxitos dramáticos, como la penetración de la embajada de Estados Unidos en Saigón y la captura de la antigua capital imperial Hue. Sin embargo, tanto el ejército de EE. UU. Como el ejército de Vietnam del Sur lucharon bien. La población civil en el sur no se levantó contra el gobierno de Saigón sino que rechazó a los invasores comunistas. Se estimó que el 40 por ciento de los cuadros comunistas fueron asesinados o inmovilizados. El Viet Cong nunca se recuperó.

Pero los medios de comunicación estadounidenses informaron que la ofensiva del Tet fue una derrota de Estados Unidos, incluso una debacle. El frustrado y desanimado presidente Johnson no sabía qué creer: los informes positivos de sus generales o los informes negativos de los medios. El público optó por lo último.

La oposición interna a la guerra fue alimentada por las crecientes bajas (más de cincuenta y ocho mil estadounidenses murieron en Vietnam). El presentador de CBS News, Walter Cronkite, el "hombre más confiable de Estados Unidos", según una encuesta de Gallup en el momento aconsejó la retirada de Estados Unidos en una transmisión televisiva ampliamente vista. Se dice que el presidente le dijo a un asistente que si habían "perdido" a Cronkite, habrían perdido al ciudadano promedio. Decenas y luego cientos de miles de manifestantes contra la guerra llenaron las calles de Washington, DC, cantando: "Oye, oye, LBJ, ¿a cuántos niños mataste hoy?"

La incapacidad de los Estados Unidos para lograr una victoria militar "final" sobre los vietnamitas del norte parecía confirmar el axioma de Mao de que los ejércitos campesinos podían triunfar sobre los ejércitos modernos si eran pacientes y tenían las cualidades de voluntad necesarias que Vietnam del Norte tenía en abundancia.

Además, la guerra en Vietnam estaba afectando la planificación estratégica de los Estados Unidos en todos los ámbitos. En 1968, argumentaron los expertos, sería difícil para Estados Unidos responder en cualquier otro lugar del mundo debido a sus compromisos en Vietnam.

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